"Det är inte varje dag man hittar en ny art av människoapa, så självklart är den här upptäckten mycket spännande", säger Michael Krutzen vid universitetet i Zürich i ett pressmeddelande.

Han är en av forskarna bakom studien där den nya arten, som fått namnet Tapanuli-orangutang, eller Pongo tapanuliensis på latin, presenteras. Den nya arten lever i området Batang Toru på norra Sumatra. Populationen hittades 1997, och tidiga studier visade att de visserligen skiljer sig från de två redan erkända orangutangarterna på Sumatra och Borneo, men inte tillräckligt för att det skulle ses som en egen art.

Undersökte skelett

I den nya studien, publicerad i Current Biology, resonerar forskarna annorlunda. De fick 2013 tillgång till ett skelett från en orangutang från populationen, och när de undersökte detta såg de att bland annat skallen och tänder skiljde sig från andra arter.

Genanalyser från olika orangutanger visar att Batang Toru-aporna och Borneoorangutangerna gick skilda vägar redan för över tre miljoner år sedan. Först långt senare separerade Borneoorangutangerna och Sumatrorangtangerna. Detta tillsammans talar för att Tapanuli-orangutangerna är en egen art.

Kan dö ut

Det finns dessvärre bara 800 individer kvar av Tapanuli-orangutangerna, och dessa hotas av jakt och ett planerat kraftverksbygge. Om så bara en procent av orangutangerna försvinner varje år, så kan det vara förödande.

"Arten kan vara dödsdömd", skriver forskarna.