"De flesta tar sig ändå hem i tystnad. Total tystnad. Regnet fortsätter ösa ner men de blöta kläderna känns irrelevanta. Känslan av tomhet släpper inte. Vuxna män gråter i spårvagnen..."

Så blickar finländska Yle tillbaka på reaktionerna efter det finska herrlandslagets sorgekväll på Olympiastadion i Helsingfors 1997. Ett självmål i den sista matchminuten mot Ungern krossade drömmen om att för första gången nå VM.

Förlusten av VM-platsen i den matchen satte tonen för hur man har pratat om finsk fotboll sedan dess, berättar den finlandssvenska sportjournalisten Mats Ahlnäs.

Finländarna gav istället sin kärlek till andra sporter. Ishockey är fortfarande nationalsporten, men nu, drygt 20 år efter fiaskot, verkar det finnas utrymme för fler idrotter att ta plats i rampljuset.

På fredag är det fotbollen som är i fokus när Finland möter Liechtenstein i EM-kvalet. Och chanserna ser onekligen goda ut: vid vinst mot Liechtenstein är EM-platsen säkrad, och det ska mycket till för att Finland ska förlora mot landet som vunnit en enda riktig match på fem år – mot Gibraltar.

Slutsålda matcher

Intresset för fotbollen har varit extremt stort. Dels från utländska medier, men också bland folket. Människor som inte är intresserade av fotboll följer landslaget nu ändå, säger Ahlnäs och fortsätter:
EM-kvalmatcherna hemma har varit slutsålda, och den stora diskussionen nu är hur och var man ska fira när Finland tar sig till EM. Det går rykten om att det blir bad i fontänen, Havis Amanda, precis som det brukar bli när Finland vinner VM-guld i ishockey.

Teemu Pukkis succé i Norwich i Premier League har definitivt bidragit till att strålkastarljuset riktats mot den finländska fotbollen, men orsaken till framgången stavas "Kanerva", förklarar Ahlnäs.

Sedan Markku Kanerva blev förbundskapten för tre år sedan, har laget gått från botten till toppen. Han är en fotbollsnörd, som varit aktiv i förbundet i åratal, och som verkligen bryr sig om laget och spelarna.

I juli 2017 rankades Finlands herrlandslag som 110:e i världen av Fifa. I oktober i år, har laget klättrat till en 55:e plats. Kanervas ledning har skapat en sammanhållning som föder prestation – bland annat en inhemskt hyllad gruppseger i Nations League förra året som, när man tittar bakåt, verkar vara det som återuppväckt det finländska folkets fotbollsintresse.

Det har varit kollapser, misär, regn, slask, snö och helvete. Men nu skiner solen på Finland ändå. Den finländska fotbollen har haft en superhöst nu, där det gått bra för damlandslaget och sist slog U21-landslaget den regerande världsmästaren Ukraina. Bilden av att det går bra för den finländska fotbollen har byggts på, och pricken över i:et skulle bli en plats i EM.

Svårt att föreställa sig vinsten

Två matcher återstår att spela, först mot Liechtenstein i Helsingfors och sedan mot Grekland borta och för att garanterat knipa EM-platsen behövs två poäng totalt.

Dock dör inte EM-drömmen helt om Finland mot all förmodan inte skulle ta en av EM-platserna. Finland har tack vare gruppsegern i Nations League tagit sig till en playoff där vinnaren kvalificerar sig till EM.

För spelarna gäller det först och främst att inte låta sig påverkas av pressen att skriva historia på fredag.

Jag kan inte föreställa mig hur det känns om vi vinner. Folk har pratat om de två kommande matcherna i veckor, säger lagkaptenen Tim Sparv till Reuters.
Vi har fortfarande ett jobb att utföra, men det kommer att vara en stor fest i hela Finland om vi klarar det, avslutar Sparv.